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Hemeroteca :: Edición del 24/11/2009 | Salir de la hemeroteca

Por qué la gripe aviar no ha llegado a ser una pandemia

Los virus de la gripe aviar tendrían que hacer al menos dos mutaciones genéticas simultáneas antes de transmitirse entre humanos. Es muy improbable que esto suceda, tal y como acaba de demostrar una interesante investigación internacional.
Los autores de un nuevo estudio, del Imperial College de Londres, de la Universidad de Reading (Reino Unido) y de la Universidad de Carolina del Norte (EE.UU.) consideran que es muy improbable que dos mutaciones genéticas, necesarias para la expansión del virus de la gripe aviar entre humanos, tengan lugar al mismo tiempo.
A principios de este año, los investigadores del Imperial Collage demostraron que los virus de la influenza aviar no se desarrollan en seres humanos porque, 32 ºC, la temperatura del interior de la nariz de las personas es demasiado baja.
Este estudio sugiere que una razón por la que el H5N1 no ha causado todavía una pandemia es porque se necesitarían dos mutaciones genéticas en el virus al mismo tiempo para ser capaz de infectar a las células apropiadas y llegar a ser transmisible. En la actualidad, los virus H5 pueden infectar sólo uno de los dos tipos principales de células en la boca y en la nariz, las células ciliadas. Para que el H5 se transmita entre seres humanos sería necesario que infectase al otro tipo de células, las no ciliadas. Para infectar a una célula los virus de la gripe utilizan una proteína llamada HA que les permite unirse a una molécula receptora en la superficie de la célula. Sin embargo, sólo puede hacer esto si la proteína HA se ajusta a ese receptor particular. Las investigaciones demuestran que los H5 sólo serían capaces de hacer este tipo de adaptación y ajustarse al receptor en las células que son importantes para la transmisión del virus si realizase dos mutaciones genéticas simultáneas.
Los investigadores utilizaron un modelo de imitación del interior de las vías respiratorias del ser humano para estudiar la unión del H5 a las células. Realizaron cambios genéticos en la proteína HA del H5, cambiando su forma para ver si el virus podía reconocerla de esta manera. Los resultados mostraron que el virus necesitaría realizar dos cambios genéticos al mismo tiempo en su genoma para infectar estas células. Después, investigaron las formas intermedias del virus, con una u otra mutación, para ver si el cambio podía ocurrir de forma gradual. Encontraron que las versiones intermedias del virus no podían infectar las células humanas, por lo que el virus desaparece antes de ser transmitido. Es decir, las dos mutaciones genéticas tienen que ocurrir simultáneamente .La profesora Wendy Barclay, autora del estudio del Imperial College de Londres, ha comentado que “el H5N1 es un virus particularmente peligroso, por lo que cuando los humanos comenzaron a infectarse con gripe aviar, la gente comenzó a ponerse muy nerviosa. Una pandemia por H5N1 sería devastadora para la salud mundial. Sin embargo, todavía no ha habido un brote principal, lo que ha llevado a que la gente se pregunte qué ha pasado con la gripe aviar. Queríamos saber por qué este virus no ha sido capaz de saltar entre humanos tan fácilmente. Nuestras nuevas investigaciones sugieren que es menos probable de lo que pensamos que el H5N1 cause una pandemia porque le es complicado infectar las células apropiadas. La probabilidad de que tenga lugar la doble mutación necesaria para ello es extremadamente baja. Sin embargo, los virus mutan todo el tiempo, por lo que no debemos bajar la guardia. Nuestros nuevos hallazgos no significan que esta clase de pandemia no pueda ocurrir nunca. Es importante que los científicos continúen trabajando en vacunas para que la gente esté protegida si esto sucede”.
El profesor Ian Jones, líder del grupo de colaboración de la Universidad de Reading añade que habría sido imposible realizar esta investigación utilizando la mutación de un H5N1 real, ya que podrían haber creado la cepa que supone una gran amenaza. Sin embargo, sus investigaciones han permitido responder a la pregunta de la adaptación del H5 de una manera segura. Además de explicar por qué la capacidad de transmisión del virus de la gripe aviar entre humanos es limitada, las nuevas investigaciones dan a los científicos un mejor conocimiento del virus, lo que puede ayudarles en el desarrollo de una vacuna en el improbable caso de que sea necesaria en el futuro.
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