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Pollos transgénicos frenan la transmisión de la gripe aviar

A día de hoy, la técnica tiene limitaciones económicas y políticas

Por Belén González Gracia
Última actualización 28/01/2011@08:25:53 GMT+1
(Foto: Scx.hu)

Un grupo de investigadores británicos ha conseguido modificar genéticamente unos pollos para impedir el funcionamiento normal de una enzima crucial para la transmisión de la gripe aviar. Esta técnica podría en el futuro ser la solución para crear resistencia a otras enfermedades habituales en avicultura.

Pollos modificados genéticamente podrían allanar el camino para conseguir rebaños resistentes al H5N1 si se superan barreras políticas, técnicas y económicas. La cepa H5N1 de influenza – que apareció por el sureste asiático hace una década y que ha matado a cientos de personas hasta la fecha – continúa siendo un problema en algunos países en desarrollo, donde es endémica. Las aves producidas portan una variación genética que desvía una enzima crucial para la transmisión de la cepa H5N1. Aunque mueren de la enfermedad a los pocos días, el código molecular impide de alguna manera que el virus infecte a los demás. Este descubrimiento se publica en la revista Science en su número de enero. Los investigadores dicen que la distribución a gran escala de aves modificadas genéticamente será algún día posible, y que el objetivo de su estudio fue sólo mostrar la prueba de concepto de la técnica.

Según Laurence Tiley, virólogo molecular de la Universidad de Cambridge (Reino Unido) “tenemos objetivos más ambiciosos en términos de conseguir resistencia total a la gripe antes de que estos pollos entren en producción real”. El equipo de este científico trabaja actualmente en buscar más variaciones genéticas que inhiban el virus de distintas maneras.

Otros expertos apuntan a que incluso si los pollos modificados genéticamente portasen resistencia total al virus de la influenza existen barreras políticas y económicas a su comercialización – sin contar con la aversión de los consumidores a los alimentos modificados genéticamente. “Es el inicio de algo que requerirá un cierto número de años para ver si es aceptable para la opinión pública”, según comenta el director del departamento de virología del Instituto de Salud Animal de Venecia en Italia. El H5N1 es endémico en, al menos, 5 países, y es una importante amenaza en Egipto e Indonesia. Hasta ahora, el virus no se ha transmitido entre personas, pero algunos expertos están preocupados de que pueda adaptarse y hacerlo. En países desarrollados, los brotes del H5N1 se controlan eliminando los animales. En los países pobres, sin embargo, hay muchas granjas pequeñas, pocas regulaciones sanitarias y arraigadas prácticas culturales con aves. “En el mundo en desarrollo, no podemos seguir la estrategia de sacrificio utilizada en los países desarrollados”, según Arnold Monto, epidemiólogo de la Universidad de Michigan. “Ni políticamente ni de forma práctica pueden hacerlo”. En su lugar, los países en desarrollo tratan de controlar el H5N1 vacunando las aves. Esto no previene la infección de otras formas de la enfermedad y, si no se hace un correcto seguimiento, puede transmitirse a aves sanas. Además, los virus de la gripe mutan rápidamente y son famosos por su capacidad para evadir las vacunas.

Si pudieran estar disponibles comercialmente, las aves genéticamente modificadas no tendrían estos problemas, ya que portan un “cassette” de ARN con secuencias genéticas que emparejan con una enzima que los virus de la gripe utilizan para su replicación y envoltura. Estas secuencias pueden unirse a esa enzima, y hacen de alguna manera que dejen de funcionar con el virus. La enzima podría mutar para evadir este código, pero si lo hiciese no podría encajar más con los sitios de unión del virus. Así que para que el virus “escape”, necesitaría cambiar simultáneamente su propio genoma y el de la enzima en ochos partes distintas, lo que es altamente improbable.

Los pollos se modificaron por un equipo liderado por Helen Sang, genetista del Instituto Roslin de la Universidad de Edimburgo. Los científicos modificaron los pollos inyectándoles un lentivirus que transportaba la “cassette” en grupos de células en la zona superior de las yemas de los huevos. En algunos de los pollos resultantes, la “cassette” se integra en las células germinales. Estos animales pueden cruzarse para producir pollos que porten la “cassette” en cada célula. Los investigadores infectaron las aves que transportaban el código con H5N1 y las alojaron con animales sanos, algunos con el transgen y algunos sin él. La mayoría de las aves que recibieron la primera dosis infectiva murieron, pero no transmitieron la gripe a ninguna de sus compañeras de jaula. Encontraron que la cantidad de virus presente en las aves transgénicas infectadas no era significativamente distinta de los controles no transgénicos. Piensan que debe haber algo que tiene ese efecto sobre la replicación. Podría ser, por ejemplo, que la horquilla de ARN rompe la envoltura del virus, previniendo que sea transportado al siguiente animal. Utilizando estos métodos, producir un pequeño número de aves transgénicas estables para caracterizar y criar costaría unas 50.000 libras (57.947 euros). Producir aves transgénicas similares para producción global sería posible porque son pocas las empresas que proporcionan líneas puras. Pero no podría hacerse en países pobres. Sólo podría ser para gente acomodada. Esta técnica podría ser más útil no para prevenir la expansión del H5N1 sino para utilizar “cassettes” similares para crear resistencia a otras enfermedades habituales en avicultura.
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